Iván González trabajando en el Río Uruguay.

¿Cómo controlar a las especies invasoras de forma natural?

En los últimos 3 años, los peces nativos han sido protagonistas de una línea de investigación del Departamento de Ecología y Biología Evolutiva del Instituto, que busca descifrar su potencial para controlar al mejillón dorado asiático, y mitigar alguno de sus impactos ecológicos negativos. 

Mejillón dorado asiático. Crédito de la imagen: Ivana Silva e Iván González.

Este mejillón, cuyo nombre científico es Limnoperna fortunei, llegó desde Asia y continúa expandiéndose por América del Sur, alterando la estructura y el funcionamiento de los  ecosistemas de agua dulce

Presentación de Ivana Silva y su trabajo. Video de la serie “Quiénes somos…” en nuestro canal de Youtube.

Aunque se ha reportado que varias especies de peces nativos pueden consumir al mejillón dorado, aún se desconoce el impacto que pueden tener sobre sus poblaciones, y los efectos de esta interacción sobre otros niveles del ecosistema.

Presentación de Iván González, parte del equipo que investiga la ecología del mejillón dorado, especie considerada invasora en Uruguay, en el ciclo #ideasuy de la Agencia Nacional de Investigación e Innovación.

Gracias a un proyecto financiado por la Agencia Nacional de Investigación e Innovación, la Comisión Académica de Posgrado de la Udelar más apoyos del PEDECIBA, Ivana e Iván, 2 investigadores de este Departamento y del Polo de Ecologia Fluvial del CENUR Litoral Norte de Paysandú, junto con un equipo de investigadores de la Universidad de la República y el Museo Nacional de Historia Natural, estudiaron la estructura del ensamblaje de peces del Río Uruguay para establecer quiénes eran las especies que consumían este mejillón. 

Para hacerlo, analizaron la dieta de estos peces a través de su contenido estomacal, y la contribución del mejillón a su biomasa. Sumado a esto, realizaron un experimento de exclusión de depredadores en el bajo Río Uruguay (en Las Cañas, dpto. de Río Negro), para determinar hasta qué punto los peces controlan la población de esta especie invasora.

En este video vemos a varios investigadores colocando las jaulas metálicas para excluir los peces en el fondo del Rio Uruguay.
Trabajo de laboratorio: extracción el contenido estomacal de una de las especies de peces del Río Negro.

Como resultado de su trabajo, encontraron que alrededor de 1/3 de las especies de peces del conjunto estudiado (28 de 81 especies) consumieron mejillón dorado, y 10 de estas especies consumieron al invasor de forma frecuente y abundante; esto constituyó más del 10% del volumen de su dieta. Asimismo, reportaron que el 14% de la biomasa total de estos peces proviene del consumo y asimilación del mejillón. 

Por otra parte, a través del experimento de exclusión de peces in situ estos investigadores encontraron que los peces son capaces de reducir en un 69% la densidad, 87% la biomasa y en un 30% el tamaño corporal promedio de mejillones asentados. Por tanto, demostraron que los peces tienen el potencial de moderar las poblaciones de este invasor. 

El mejillón dorado se adhiere a varios tipos de superficies provocando un impacto negativo incluso la actividad productiva del país.

Finalmente, también registraron que los peces, a través de la depredación sobre el mejillón, contribuyen a mantener las abundancias de grupos de invertebrados bentónicos nativos como gasterópodos y dípteros, que parecen verse afectados por la presencia del mejillón en el fondo del río. 

Iván e Ivana y equipo publicaron sus hallazgos principales en 2 artículos recientes: el primero en enero 2020, en la revista Journal of Applied Ecology (revista de Ecología Aplicada de la Sociedad Ecológica Británica) y otro recién en octubre de 2020 en la revista Hydrobiologia

Estos trabajos destacan la necesidad de preservar las comunidades de peces nativos, particularmente en América del Sur, donde muchas especies migratorias vulnerables son depredadores clave para mantener la biodiversidad de los ecosistemas de agua dulce.

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